Comprenons-nous les signaux de stress de nos chiens ?

Là, on est dans mon sujet fard !! Pour ceux qui ne me connaissent pas : dans ma vie « thèse », la façon dont les chiens expriment leur stress et comment en tant qu’humain on perçoit les signaux de communication de notre chien c’est mon sujet fard !

Bref, cet article de Mariti (2012) est génial, il nous apprend beaucoup de choses donc j’avais absolument envie de le vulgariser 😉

Mais avant ça, je me suis dit que ça serait sympa de vous donner une petite (et évidemment totalement non exhaustive) base théorique sur le stress chez le chien et la méthodologie employée dans cette étude.

📚Base théorique

Qu’est-ce que le stress ?

Le stress est une adaptation face à un stimulus. Il peut donc être positif en nous permettant de mobiliser notre énergie pour y faire face ou négatif lorsque l’animal (humain ou non humain) n’arrive pas à s’adapter. Le stress vient donc mobiliser les sphères psychologiques ET physiologiques puisqu’il vient perturber l’homéostasie de l’individu (= son équilibre). Il est individuel puisqu’il dépendra de la façon dont l’individu perçoit la situation, même si certains stimuli sont stressants pour tout le monde.

Qu’est-ce qu’il a à voir avec le bien-être ?

L’absence de stress est un des prérequis pour dire qu’un animal est en bien-être. On dit que le stress provient de l’évaluation de la situation par l’individu et que le bien-être (ou mal-être) est l’état résultant de cette évaluation. Le stress peut venir compromettre le bien-être de l’animal (humain ou non humain) lorsque celui-ci est trop sévère : par exemple l’animal va devenir hyper-vigilant à certaines situations et/ou développer des maladies liées au stress chronique. Mais attention : ce n’est pas parce que votre chien stress qu’il est en mal-être ➡️ nous l’avons souligné juste au dessus : le stress est adaptatif, il faut évaluer le moment où on est dans le « trop »  🧐 

Expressions comportementales de stress

Le stress est « facilement » observable quand on a le répertoire comportemental d’un animal. Evidemment, il faut prendre en compte que chaque animal va réagir différemment à une situation stressante et exprimer différemment son stress. On pense par exemple au chien qui va réagir de façon agressive en croisant d’autres chiens en balade, celui qui se fera le plus petit possible, celui qui se fige, celui qui fixe son humain etc. Là, on pourra parler de différentes stratégies de coping (= adaptation) : comment l’animal va tenter de gérer la situation ? Quel(s) comportement(s) va-t-il adopter ?

Pourquoi questionner les propriétaires de chien ?

Le questionnement des propriétaires de chiens a été validé scientifiquement pour questionner l’états émotionnels de ceux-ci. En effet, ils sont (censés) être les personnes qui connaissent le mieux leur animal. Cependant, il est évident que nous ne sommes pas tous égaux dans la façon dont nous percevons le comportement de nos animaux. En outre, il a été souligné que plus on passe de temps à observer notre chien dans différents contextes, plus on devient efficace dans l’évaluation de leur bien-être. Et enfin, la capacité des propriétaires de chiens à reconnaître les signes comportementaux de stress de leur chien est importante car elle leur permettrait d’éviter des problèmes liés au bien-être (Kerswell, 2009)

📑Méthode

Mariti et al. (2012) ont donc analysé les réponses de 1190 propriétaires de chiens à 3 questions :

  1. Question à choix multiples sur leur compréhension du mot « stress » :
    • le stress est une altération à court ou long terme de l’équilibre psychophysiologique de l’animal qui peut amener à des maladies
    • le stress est une altération à court terme de l’équilibre psychophysiologique qui n’a pas de conséquence pour le chien
    • le stress est seulement une altération de l’équilibre psychologique
    • le stress est seulement une altération de l’équilibre physique
  2. Quels comportements dans une liste donnée identifient-ils comme du stress ?
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Mariti et al. (2012) – Comportements de stress possibles

3. Quel est le niveau de stress de leur chien ?

Sur une échelle en 4 points de « mon chien est parfois stressé » à « mon chien est tout le temps stressé ».

📊Résultats

Définition du stress :

  • 59% ont correctement répondu que le stress est une altération à court ou long terme de l’équilibre psycho-physique de l’animal qui peut l’amener à développer des maladies
  • 19,7% pensent que le stress est une altération à court terme qui n’a pas de conséquences pour le chien
  • 17% considèrent le stress comme une simple altération de l’équilibre psychologique et une minorité considère que c’est uniquement une altération physique
  • Il y a des différences liées aux caractéristiques socio-démographiques des propriétaires de chiens pour le choix de la bonne définition :
    • celle-ci concerne plus de femmes que d’hommes
    • 72% des 18-30 ans
    • le pourcentage le plus élevée est chez les niveaux d’études « hauts »

Indicateurs comportementaux de stress

  • Les signes de stress les plus fréquemment identifiés sont : les tremblements, les gémissements, l’agressivité, les aboiements excessifs et l’halètement
  • Les comportements plus subtils sont plus rarement rapportés : détournement de regard, détournement de tête, bâillement, léchage du nez
Mariti et al. (2012) – comportements identifiés comme possibles signaux de stress par + de 25% de l’échantillon
Mariti et al. (2012) – comportements identifiés comme possibles signaux de stress par – de 25% de l’échantillon
  • D’ailleurs ils ont remarqué une différence de sexe : les hommes sont plus attentifs aux comportements type ralentissement de l’activité et baisse d’appétit comme indicateurs de stress que les femmes.
  • Il y a également une différence d’âge : les personnes âgées citaient moins les comportements d’urination/défécation ainsi que la baisse d’appétit comme signes de stress mais citaient plus l’overgrooming (fait de trop se toiletter) que les autres groupes d’âge.

Niveaux de stress

  • La majorité des propriétaires interrogés ont indiqué que leurs chiens étaient rarement stressés ou seulement dans des situations particulières.
    • cela implique donc qu’ils puissent distinguer des situations stressantes de situations non stressantes
  • Les hommes évaluaient plus souvent leur chien comme « peu stressé » que les femmes, tandis que les femmes considéraient que leur chien était « modérément stressé » plus souvent que les hommes.
    • Désolée pour les messieurs mais cela a été démontré que les femmes sont plus empathiques et portent plus d’attention à leurs animaux (n’hésitez pas à aller voir les études citées dans l’article)
    • évidemment on parle de science donc certains hommes sont très empathiques et très attentifs à leurs animaux (pas taper)
  • Les personnes interrogées qui ont cité des signes de stress plus subtils, par rapport à celles qui ne l’ont pas fait, ont eu tendance à évaluer plus fréquemment le stress de leurs chiens comme étant élevé ou moyen
    • 🔎quand on connaît mieux le comportement, on est plus apte à évaluer l’état émotionnel
Mariti et al. (2012) – niveaux de stress perçus par les propriétaires de chiens interrogés

📑Conclusion

Les propriétaires ont une bonne compréhension théorique du stress mais ont du mal à remarquer les indicateurs subtils de stress.

Cela peut être un problème si on pense que le stress est seulement physique ou seulement psychologique ➡️ importance de prendre en compte toutes ses composantes et les conséquences que ça peut avoir

Il est intéressant de voir que ceux qui perçoivent des signes subtils ont plus tendance à percevoir leur chien avec un niveau de stress plus élevé que ceux qui n’identifient pas ces comportements comme des potentiels signes de stress. La majorité des gens qui vivent avec un chien comprennent les « gros signaux de stress » qui sont évidents : tremblements, gémissements, grognements, morsures mais galère quand il s’agit de mimiques ou de mouvements comportementaux plus discrets. C’est pour ça que certains sont aussi vindicatifs quand on parle de signaux d’apaisement. C’est d’ailleurs souvent ce qu’on voit sur pleins de posts facebook où le chien envoie pleins de signaux d’apaisement mais la personne soutient qu’il est heureux dans cette situation ➡️ c’est probablement (et très surement) car ils ne savent pas évaluer les comportements de leur chien

Pour mieux comprendre les indicateurs de stress : https://comportementcanin.blog/2017/01/24/les-signaux-dapaisement-rugaas-2/

Pour comprendre pourquoi ça peut être grave de ne pas remarquer les signaux de stress subtils : https://comportementcanin.blog/2016/11/25/grognements-et-morsures/

Connaître les comportements du chien permet de prévenir les problèmes liés au mal-être : si on identifie quand notre chien est face à une situation trop stressante, on peut agir. Si on ne sait pas, malheureusement on risque de prolonger cette situation et potentiellement des conséquences pour lui mais aussi pour les humains. C’est ce qu’on dit souvent aux gens qui se plaignent que leur chien a mordu leur gosse sans prévenir ➡️ un chien (à moins qu’il soit cassé) prévient toujours. Mais effectivement s’il prévient pendant des mois et que rien ne change à un moment il réagira par le comportement qui permet de mettre fin à la situation : la morsure.

Evidemment c’est valable pour les propriétaires de chiens mais aussi pour certains éducs qui ont loupé la formation : COMPORTEMENT DU CHIEN (sorry pour eux et les chiens qu’ils rencontrent) et qui pondent des vidéos remplies de signaux de stress en disant « ce chien va parfaitement bien ».

Matt Bomer What GIF
Ma tête en regardant leurs vidéos et en voyant leurs
posts de chouineries parce qu’ils sont incapables
d’une remise en question

Je ne répéterais jamais assez : le chien est clairement le meilleur ami de l’homme MAIS un chien reste un animal qui peut avoir des comportements dangereux. Ne poussez pas votre chien, apprenez ses signaux et respectez-les sinon vous vous exposez potentiellement à un chien qui peut être agressif car incompris.

PS : c’est délibéré de ma part de ne pas mettre toutes les références bibliographiques dans cet article car c’est un boulot de thèse qui prend énormément de temps et on sait jamais je n’aimerais pas me faire piller mes recherches 😉

PS2 : il n’y a pas de jugement dans cet article, comme d’hab c’est pour inviter à cogiter. On a (presque) tous adopté un chien en n’étant pas formé au comportement canin. On découvre tous des trucs tous les jours, moi y compris, les éducateurs y compris. Le vivant est tellement riche et c’est génial de pouvoir apprendre de nouvelles choses et d’améliorer ses connaissances !

Pour aller plus loin :

Mariti, C., Gazzano, A., Moore, J. L., Baragli, P., Chelli, L., & Sighieri, C. (2012). Perception of dogs’ stress by their owners. Journal of Veterinary Behavior7(4), 213-219.

Kerswell, K. J., Bennett, P. J., Butler, K. L., & Hemsworth, P. H. (2009). Self-reported comprehension ratings of dog behavior by puppy owners. Anthrozoös22(2), 183-193.


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